Independent Ratings Agency Alerts Investors About Dangers of Tether

Independent Ratings Agency Alerts Investors About Dangers of Tether

Another outside observer of the controversial tether cryptocurrency is warning about the dangers it presents for the uninterrupted operation of USDT exchanges. Weiss Ratings is seeking to educate investors on the systematic risk tether introduces to the ecosystem.

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Inherent Risks of Blind Trust

Independent Ratings Agency Alerts Investors About Dangers of TetherWeiss Ratings, an independent U.S. agency which recently published letter grades for cryptocurrencies, has issued an alert to investors about the dangers of tether (USDT). It highlights common fears about the stablecoin which is claimed to be fully covered by U.S. dollar reserves.

“The big issue: There’s never been an audit, and the folks behind Tether has been quite shady when asked. They have continuously claimed their tokens are backed 100% by actual dollars, yet they have failed to present any evidence to support this claim. On social media, there appears to be consensus that what Tether is actually doing is running a fractional reserve system. In other words, most observers claim they DO NOT have the dollars to back up all those Tether coins. I tend to agree. It’s just too suspicious,” says Weiss analyst .

What Happens When the Feds Stop USDT Printing?

Independent Ratings Agency Alerts Investors About Dangers of TetherWeiss explains how the importance of USDT to the entire ecosystem is that many non-fiat exchanges (like Binance or Okex) use it as a proxy for real dollars in trading. Because of this, it is the third most traded cryptocurrency and the only one with trading volumes that regularly exceed its market cap. These exchanges are thus dependent on tether for liquidity and put investors at risk if any government decides to pull the plug out of its printers. Some consider this to be a likely scenario under U.S. law.

“The consequences of hanky-panky could be far-reaching. What happens if Tether does turn out to be fraudulent? Or what happens if a major government determines that cryptocurrencies like Tether are being used by exchanges to avoid regulations? What if this large source of liquidity suddenly evaporates?” asks. “Conceivably, it could cause exchange failures. It could drive investors to liquidate their positions, causing sharp declines in market prices.”

Should cryptocurrency investors worry about the continued liquidity of USDT exchanges? Tell us what you think in the comments section below.

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New Reports Shine a Spotlight on Tether’s Legal Status

New Reports Shine a Spotlight on Tether’s Legal Status

Rarely a week passes when Tether, the company responsible for issuing the USD-pegged cryptocurrency of the same, isn’t in the news. In the last 24 hours, two separate reports into the status of Tether and its USDT tokens have been published, one examining its legal status and the other exploring its blockchain. Meanwhile, Upbit exchange has reassured its customers that in the event of USDT being withdrawn, it will guarantee all deposits in USD.

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Tether Faces a Twin Attack

New Reports Shine a Spotlight on Tether’s Legal Status
Nicholas Weaver

Nicholas Weaver is a computer security researcher at the International Computer Science Institute in Berkeley. On Thursday, he published a piece in Lawfareblog giving his thoughts on the likelihood of Tether being targeted by U.S. regulators. It was recently revealed that Tether was subpoenaed in December amidst mounting speculation as to the company’s operations. Subpoenas of companies that have a presence on U.S. soil are not unusual, and are not evidence in themselves of an imminent shutdown by financial regulators. But with no official comment from Tether or U.S. regulators, onlookers have been left wondering.

In the opinion of Nicholas Weaver, “Because of their use in criminal activity, most cryptocurrency exchanges are cut off from the conventional banking system. Those that have access are required to generate IRS reports on transactions of a certain size and report suspicious activities. But substantially more could be done to disrupt unregulated exchanges – and the token Tether should be the government’s next target.”

In particular, U.S. regulators should investigate those behind Tether for possible violations of Patriot Act provisions on money laundering and other financial fraud laws. Prosecution is likely to inhibit criminal scheming and to substantially disrupt the exchanges that rely on Tether to function.

Weaver goes on to write: “Tether appears likely to be a scheme that facilitates money laundering or to be a “wildcat bank,” one that prints banknotes that aren’t actually backed. In both cases the U.S. government can, and should, intervene.” The comparison he draws is with Liberty Reserve, an early experiment with self-issued currency without government approval. It didn’t end well. By the time U.S. officials swooped on the Costa Rica based company, alleging money laundering and providing unlicensed financial services, it had amassed over one million users. Many of them lost everything when the company was shuttered in 2013.

The Loss of Liberty

New Reports Shine a Spotlight on Tether’s Legal StatusLiberty Reserve’s achilles heel was that it was centralized, and thus had a single point of failure. When Satoshi Nakamoto created Bitcoin, three years after Liberty launched, he didn’t make the same mistake. Tether, as an organization dependant upon formal banking arrangements of some kind – even if the precise nature of those arrangements is murky – doesn’t have that luxury. It is a sitting duck for U.S. regulators should they decide to come after the company for money laundering – a charge that can be slapped on any financial company, regardless of culpability – or for forgery-related charges on account of ‘impersonating’ the U.S dollar.

Nicholas Weaver continues: “Tether isn’t just theoretically useful for money laundering; its use as a reserve currency for unbanked exchanges shows its value for laundering funds. Tether is used to conduct electronic financial transactions that bypass the oversight inherent in the banking system. Consider also that only one cryptocurrency exchange with banking, Kraken, accepts Tether for trading at all and that the only thing Tethers can be sold for on that exchange is U.S. dollars. On Kraken, one can’t use Tethers to directly buy different cryptocurrencies.”

Exploring the Tether Ledger

In his daming opinion piece on Tether, Weaver also writes that “While Liberty Reserve used a private ledger to track balances, Tether uses a public pseudonymous ledger. This sort of ledger means that intermediary holders are not known to Tether, only to those who redeem Tethers. If anything, such willful ignorance suggests more, not less, criminal culpability.” That ledger came in for added attention on Thursday in a piece published by data researcher Alex Vikati.

New Reports Shine a Spotlight on Tether’s Legal Status
Issuance of tethers has ballooned in recent months

Together with her partner Edwin Ong, she took a closer look at activity on the Omni blockchain that Tether uses. Vikati confirms that Tether has issued $2.2 billion worth of USDT plus another $60 million in the form of USDT ERC20 tokens to date. The report examines the biggest senders of tether, which are predictably exchanges such as Poloniex and Bitfinex. She goes on to write:

In Tether’s case, the top 200 addresses out of Tether’s nearly 100K active addresses hold over 2B USDT. Yes, the top 0.2% owns over 90% of the token’s total supply. This is more than double BTC’s wealth concentration.

When Tether’s owners founded the company in 2015, they could never had envisaged that, three years later, its every move would be subject to such intense scrutiny from legal experts, regulators, and data researchers.

Do you think U.S. regulators have Tether in their sights? Let us know in the comments section below.

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Bitfinex und Tether bekommen Vorladung von US-Regulierern

Nun zweifelt wohl auch eine US-Behörde an der vollständigen Deckung der Dollar-Substitute Tether. Die Folgen eines Ausfalls für die Märkte könnten dramatisch sein. Oder ist das alles nur Panikmache? Wir erklären die Hintergründe der neuesten Gruselmeldung um die Tether-Dollar.

Die Vorladung wurde schon vor einem Monat ausgestellt, schaffte es aber erst jetzt mit einem Bloomberg-Artikel in die Medien. Und zwar hat die “Commodity Futures Trading Commission” (CFTC) am 6. Dezember eine Vorladung an Bitfinex und Tether geschickt. Die CFTC ist eine amerikanische Regulierungsbehörde, die die Future- und Optionenmärkte beaufsichtigt.

Warum die beiden Firmen die Vorladung erhalten haben, ist derzeit nicht bekannt. Vermutlich geht es aber darum, dass Bitfinex und Tether die sogenannten “Tether” herausgegeben haben. Dies sind Token auf der Bitcoin- und der Ethereum-Blockchain, die Dollar oder Euro repräsentieren. Tether behauptet, dass alle Dollar oder Euro vorhanden sind und auf einem Bankkonto liegen (mehr dazu: das Tether-Labyrinth).

Bitfinex und Tether hängen laut Bloomberg eng zusammen. Ein Sprecher von Bitfinex habe am 3. Dezember erklärt, dass Jan Ludovicus van der Valde CEO von beiden Firmen ist, während durch die geleakten Panama Papers herauskam, dass Bitfinex’ Chief Strategy Officer Phil Potter auch Direktor von Tether ist. Dies passt gut zu der Beobachtung, dass das massenhafte Ausgeben neuer Tether erst im vergangenen Jahr begann, nachdem Bitfinex massive Probleme bekam, Dollar ein- und auszuzahlen, und den Großteil der Dollar-Transaktionen durch Tether-Transaktionen ersetzt hat. Der genaue Anteil der Tether an den Dollar-Transaktionen der Börse ist aber nicht bekannt.

Bitfinex ist aber nur ein Teil der Tether-Geschichte. Dollar sind für so gut wie alle Kryptobörsen ein unangenehmes Kapitel, das durch die im vergangenen Jahr verschärften Regularien der USA noch haariger wurde. Einige der umsatzstärksten Börsen der Kryptomärkte handeln Dollar dementsprechend ausschließlich als Tether. Darunter sind OKEx, Binance, Huobi, Bittrex, HitBTC, Poloniex und mehr. Mithilfe von Tether können die Börsen die wichtigen Dollar-Währungspaare anbieten, ohne die Mühe auf sich zu nehmen, mit einer Bank zu kooperieren. Das ist natürlich praktisch, führt aber dazu, dass weite Teile des Ökosystems Tether vertrauen müssen.

Im Grunde verhält sich die Tether-Konstruktion ähnlich wie das System von Bretton Woods: Die ganze Welt hat darauf vertraut, dass die US-Regierung genügend Gold in ihren Tresoren hatte, um den Wert des Dollars und damit aller anderen Währungen zu erhalten. Nur muss man bei Tether keiner Regierung vertrauen, sondern einer privaten Firma, die ihre Bankkonten vom langen Arm der US-Regierung verbergen muss.

Schon seit langem bestehen Zweifel, ob Tether die Token tatsächlich vollständig mit Dollar deckt. Diese Zweifel werden umso gewichtiger, je mehr Dollar-Token Tether erzeugt. Allein in den vergangenen zwölf Monaten stieg die Anzahl der Tether-Dollar von etwa 25 Millionen auf nun mehr als 2,2 Milliarden. Seit November 2017 wurden rund 1,8 Milliarden Tether-Dollar herausgegeben, davon fast eine Milliarden im Januar. Damit hat Tether in diesem Monat mehr Dollar gedruckt als die Vereinigten Staaten von Amerika, die “nur” 540 Millionen erzeugt haben.

Die Entstehung neuer Tether. Quelle:

Kritische Beobachter unken schon länger, dass die Ausgabe neuer Tether regelmäßig einem Anstieg des Bitcoin-Preises vorangeht, und dass mit schöner Regelmäßigkeit neue Tether-Pakete onchain gehen, wenn der Preis fällt. Tether werden, so diese Perspektive, genutzt, um die Krypto-Märkte zu manipulieren. Der ganze gigantische Aufschwung, den wir seit November erleben und bestaunen, begründet sich dieser Theorie nicht auf einer echten Nachfrage nach Kryptowährungen, sondern lediglich durch die Liquidität, die durch eine ungedeckte und entfesselte Herausgabe von Tether in die Märkte injiziert wurde.

Alles nur das Werk von Tether? Die unglaubliche Rally der letzten drei Monate hat die Marktkapitalisierung aller Kryptowährungen von 180 auf kurzzeitig fast 800 Milliarden Dollar gehoben. Quelle:

Auf der anderen Seite kann man einwenden, dass es für die Börsen – und auch für deren Banken – eine gute Strategie ist, Dollar zu bunkern und Tether zu verwenden, um die alltäglichen Transaktionen abzuwickeln. Je mehr Turbulenzen auf dem Markt sind, sowohl im Guten wie im Schlechten, desto höher ist die Nachfrage nach diesen Dollar-Token. Die Menge an Tether ist demnach nicht Ursache, sondern Folge der wilden Marktgeschehnisse. Das Kapital, um Tether im Umfang von mehreren Milliarden herauszugeben, dürften die Börsen nach einem irrsinnig erfolgreichen Jahr 2017 haben.

Die Wahrheit kann man vermutlich nur auf eine Weise erfahren: Indem man eine Prüfung der Bankkonten von Tether vornimmt. Genau dies sollten eigentlich die Wirtschaftsprüfer der New Yorker Agentur Friedmann LLP erledigen. Noch im September 2017 konnten die Prüfer den Kontostand von Tether einem internen Dokument zufolge bestätigen, allerdings bleibt es fraglich, ob sie tatsächlich die Bankkonten prüfen konnten, da Tether diese im entsprechenden Dokument geschwärzt hat. Ein endgültiges Audit, das auch die seitdem erzeugten Tether einbezieht, liegt jedoch nicht vor. Die Kooperation zwischen Bitfinex / Tether und Friedmann LLP wurde vor kurzem beendet. Laut Tether sei sie nicht machbar, weil Friedmann “eine quälend detailreiche Prozedur vornimmt.”

Somit endet die Tether-Geschichte also damit, dass es irgendwo ein mysteriöses Bankkonto gibt, auf dem 2,2 Milliarden Dollar liegen, oder auch nicht liegen, und dass wir nicht viel mehr als das Wort von Tether / Bitfinex haben, dass alle Tether durch Dollar gedeckt sind. Im System von Bretton Woods wurden die Zweifel daran, dass die US-Regierung genügend Gold in ihren Tresoren hatte, irgendwann so stark, dass es nicht mehr möglich war, den Goldpreis auf den Börsen im vereinbarten Korridor zu halten. Kurz danach klappte das System von Bretton Woods auseinander.

Bei Tether scheinen solche Zweifel noch sehr zart zu sein. Kraken ist die einzige Börse, die das Währungspaar US-Dollar gegen Tether-Dollar anbietet. Hier fiel der Kurs zwar in den letzten Tagen vorübergehend auf 93 cent, doch er konnte sich wieder einfangen und schwabbert nun um die 99 cent herum. Das ist noch einigermaßen stabil.

Tether-Preis bei Kraken.

Welche Folgen die Vorladung der US-Aufsicht haben wird, ist derzeit noch schwer einzuschätzen. Ebenso ist es schwer abzuschätzen, welche Folgen ein Zusammenbruch des Tether-Systems auf die gesamten Märkte haben kann. Da es viele große Börsen gibt, die durch Tether die Dollar-Liquidität herstellen, könnte es aber verheerende Kettenreaktionen geben, die sich auf alle Kryptomärkte auswirken. Aber all das ist noch reine Spekulation.